Het universeel schoonheidsideaal varieert niet alleen naargelang de cultuur en het land, maar het evolueert ook doorheen de tijd. In verschillende eeuwen en decennia waren andere lichaamstypes in de mode.

15de eeuw tot na WO II: van mollig over recht tot curvy

Van de 15de tot de 17de eeuw moesten vrouwen mollig zijn, met een grote boezem, ronde buik en een lichte huid. Pas later werd de slanke taille populair. Tijdens de ‘Roaring Twenties’ veranderde het schoonheidsideaal en werd een recht figuur met kleine borsten het streefdoel. Hollywoodsterren als Marilyn Monroe en Elizabeth Taylor zorgden in de jaren ’30 tot ’50 voor de herwaardering van het curvy zandloperfiguur, met grote borsten en slanke taille. 

’60-’90: van Twiggy over supermodels tot Pamela Anderson

In de ‘Swinging Sixties’ (jaren ‘60) keerde het tij weer, en wilden vrouwen een mager en jongensachtig lichaam zoals model Twiggy. Vanaf de jaren ’70 kregen modellen met een donkere huid meer aandacht. De jaren ’80 kondigden het ‘supermodel tijdperk’ in: een atletisch, lang, slank lichaam, zoals dat van Naomi Campbell, Cindy Crawford en Claudia Schiffer, was toen het ideaal. In de jaren ‘90 stond Kate Moss voor de ‘Heroin Chic’-trend: extreem dun, androgyn en een bleke huid. Tegelijk won het ‘babe’-figuur (slank met grote borsten) meer en meer aan populariteit (bv. Pamela Anderson). 

Postmoderne idealen

Van 2000 tot nu is het perfecte lichaam ‘gezond mager’. Dit betekent dat haar BMI niet langer onder 18,5 ligt. De postmoderne schoonheid heeft wél een platte buik, een uitgesproken taille, ronde borsten en dikke billen (bv. Kim Kardashian). Een ideaal dat voor westerse vrouwen, die vaker een appelfiguur en dus maar weinig taille en kont hebben, moeilijk te bereiken is. Sommige vrouwen doen dan ook beroep op plastische chirurgie.  

Niettemin worden er vandaag, vooral in de media, ook veel nieuwe alternatieven naast dit ideaalbeeld geplaatst. Bovendien ontstaat er daar ook een beweging die reageert tegen de opgelegde perfecte beelden en 'echtheid' nastreeft.