Syfilis kent drie stadia met specifieke symptomen. Het begint met een pijnloos zweertje met een harde rand of bodem, later volgt huiduitslag en pijnen en ten slotte is er de laatste, soms dodelijke fase.

  1. Het eerste stadium begint één tot vier weken na de besmetting. Op de plaats van de besmetting verschijnt een pijnloos zweertje met een harde rand of bodem, de harde sjanker. Dit gaat gepaard met een zwelling van de lymfeklieren. Het zweertje kan over het ganse lichaam voorkomen.
     
  2. Zeven tot tien weken na de besmetting komt syfilis in het tweede stadium. Symptomen zijn dan huiduitslag op voetzolen en handpalmen, eventueel ook op de rug, meestal in de vorm van roze of rode, niet-jeukende vlekjes, haaruitval, vlakke of wratachtige afwijkingen op huid of slijmvliezen. Ook koorts, hoofd- en botpijnen en vaak een algemene lymfeklierzwelling zijn mogelijk.
     
  3. Na enkele weken of maanden verdwijnen de symptomen en komt de ziekte in de derde en latente fase. Zonder behandeling kan de ziekte jaren symptoomloos blijven voortbestaan. In ongeveer 30% van de onbehandelde gevallen ontstaan evenwel beschadigingen van hart en bloedvaten of het centrale zenuwstelsel.